Tales of the Cocktail : toute premiĂšre fois (1/2)

Mi-juillet, j’ai eu l’immense plaisir de me rendre Ă  mon tout premier Tales of the Cocktail, cet Ă©vĂšnement qui rĂ©unit Ă  la Nouvelle OrlĂ©ans, chaque annĂ©e depuis 2003, tout le gratin de notre chĂšre industrie alcooliĂšre (bartenders, brand ambassadors, marques, producteurs, journalistes spĂ©cialisĂ©s, et autres amateurs de boissons mĂ©langĂ©es). De ces cinq jours intenses entourĂ© de ce qu’il se fait de mieux dans le domaine, je garde de fabuleux souvenirs et une expĂ©rience que tout « cocktail enthusiast » qui se respecte se doit de vivre un jour. De « Tales virgin » Ă  wannabe « Tales veteran », voici mon humble petit retour d’expĂ©rience dans ce qu’Adam Rogers nomme Ă  juste titre « la Comic Con de l’alcool » 
 🙂

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Si vous vous ĂȘtes dĂ©jĂ  rendu aux Cocktail Spirits, Rhum Fest, Paris Cocktail Festival, Omnivore ou Whisky Live (ou prochainement France Quintessence, etc.), imaginez un peu : vous Ă©tendez l’un de ces Ă©vĂšnements sur 4, voire 5 jours, le tout Ă  l’échelle d’un quartier, voire d’une ville (NoLa en l’occurence), vous multipliez le nombre de sĂ©minaires par 10 (ou mĂȘme davantage, c’est juste hallucinant), vous l’agrĂ©mentez de soirĂ©es Ă©piques, de pool parties sur le toit d’un hotel, d’une cĂ©rĂ©monie de remise des prix façon Oscar et cie, et vous aurez une petite idĂ©e de ce dont il s’agit. De ce marathon 2015 au coeur de l’Ă©vĂšnement, je vais Ă  prĂ©sent tenter de vous en dĂ©crire chaque aspect.

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Les tasting rooms

Bon, autant vous le dire tout de suite. Une fois que vous avez rĂ©glĂ© votre avion et votre logement plus quelques sĂ©minaires, vous n’aurez quasiment plus Ă  dĂ©bourser le moindre centime. Les tasting rooms (accessibles gratuitement dĂšs lors que vous avez pris des tickets pour des sĂ©minaires, cf. plus bas) s’enchaĂźnent dĂšs le matin et, outre les cocktails, on y trouve frĂ©quemment Ă  manger (en quantitĂ© et en qualitĂ© !). C’est l’occasion de tester en long et en large des portfolios entiers de groupes tels que Pernod Ricard (Plymouth, Absolut, Martell, Jameson, 
), Diageo (Tanqueray, Bulleit, Dickel, Zacapa, Crown Royal, …) ou William Grant & Sons (Hudson, The Balvenie, Sailor Jerry, Drambuie, Reyka, …), mais aussi quelques marques plus confidentielles qui ont fait le dĂ©placement, le tout gĂ©nĂ©ralement dĂ©clinĂ© en cocktails comme vous l’aurez sans doute devinĂ©, ou de maniĂšre un peu plus pĂ©dagogique comme l’ont fait Everclear et Ted Kilgore en suggĂ©rant des idĂ©es d’infusions etc. Ă  rĂ©aliser chez soi. Il y a donc de quoi faire plus que de raison et on regrettera juste que l’organisation n’a pas prĂ©vu de crachoirs, ce qui oblige a faire des choix parfois drastiques. MĂȘme avec une stratĂ©gie consistant Ă  ne goĂ»ter qu’une gorgĂ©e de tout ce qui vous est proposĂ© (c’est Ă  dire des litres, littĂ©ralement !), il est probable que vous soyez HS dĂšs 14h si vous n’ĂȘtes pas vigilants. A noter sinon que sur la plupart des stands, et face au volume de verres servis, les cocktails sont tous prĂ©-batchĂ©s et il est donc malheureusement parfois impossible de demander Ă  goĂ»ter pur l’un des alcools mis en avant.

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Les séminaires

Ils se comptent par dizaines, rĂ©partis entre l’Hotel Monteleone et le Royal Sonesta, et s’enchaĂźnent l’essentiel de la journĂ©e, Ă  raison de 3, 4 ou 5 simultanĂ©ment. Il faut donc faire des choix mais il y a de quoi satisfaire tous les geeks et nerds de l’industrie. Avec des sujets variĂ©s allant du technique (la distillation, la fiabilitĂ© des jiggers, la photographie de cocktails, 
) aux discussions sur le mĂ©tier de bartender ou l’ouverture d’un bar, le dĂ©veloppement durable, l’histoire de certains cocktails (e.g. le Last Word, le Sazerac, …), etc. en passant par des tastings d’exceptions ou des Ă©changes sur des produits spĂ©cifiques (e.g. l’agave, la tourbe, le cognac, 
), ce sont des mines d’informations incroyables. Pour ma part, j’en aurai fait que 3 et c’est sans doute mon plus grand regret tant il y avait Ă  faire : How spirits age (notre rĂ©sumĂ© ici), The Manhattan and the perfect bitters (avec Dale DeGroff) oĂč nous avons pu tester 5 manhattan avec 5 bitters diffĂ©rents (Ă  essayer chez vous si vous en avez l’occasion, c’est trĂšs intĂ©ressant comme comparatif) et On creating cocktail citrates and elixirs (sur des alternatives au jus de citron moins pĂ©rissables, et notamment utilisables pour les cocktails servis Ă  la pression). CĂŽtĂ© coĂ»t, il faut compter au moins 55$ pour chaque sĂ©minaire ce qui peut constituer un budget trĂšs consĂ©quent, mĂȘme s’ils sont conduits par l’élite de la profession (e.g. David Wondrich, Ryan Chetiyawardana, Julie Reiner, Jack McGarry, Allen Katz, Alexandre Vingtier, Simon Ford, Dave Arnold, Jared Brown, Greg Boehm et plein d’autres).

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Les déjeuners et autres brunchs, apéros, etc.

Certaines marques organisent des dĂ©jeuners (voire des petits-dĂ©jeuners) ou des apĂ©ritifs. A l’instar des tasting rooms, ils sont l’occasion de se poser, dĂ©couvrir des lieux clefs de la Nouvelle OrlĂ©ans tout en dĂ©gustant des cocktails conçus spĂ©cialement pour l’occasion par les grands noms de la profession (e.g. les cocktails JĂ€germeister dont on vous a parlĂ© rĂ©cemment ici et lĂ , ou ceux Ă  base de Monkey 47). D’autres marques ont Ă©galement investis des lieux aux charmes uniques le temps d’un pop-up bar exceptionnel. On pense notamment Ă  la charmante Napoleon House, transformĂ©e le temps d’un aprĂšs-midi en Pernod Absinthe House et oĂč officiaient Joseph Biolatto (Baton Rouge), Nico de Soto (Mace, NY), RĂ©my Savage (Little Red Door) et Sullivan Doh (Le Syndicat), ou encore l’Elyx House non loin de lĂ  qui pendant 3 jours a servi des cocktails Ă  base d’Absolut Elyx dans la verrerie la plus incroyable qui soit (Ananas ou hiboux en cuivre qui pesaient certainement plus d’un kilo Ă  vide !), le tout au son d’une musique jazz interprĂ©tĂ©e live, Ă  l’image de ce qu’ont pu proposer Ă©galement Grey Goose ou St Germain dans sa French Embassy.

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Les soirées et autres pool parties

La piscine situĂ© sur le rooftop de l’Hotel Monteleone accueillait quotidiennement des pool parties, comme par exemple celles de Redemption (rye whiskey) ou encore celle d’Angostura. De quoi dĂ©guster de nouveaux cocktails tout en faisant trempette et en prenant un bon bain de soleil. Et si aprĂšs tout ça il vous en restait sous la patte, il ne restait plus qu’à vous prĂ©parer pour les soirĂ©es Ă©piques Ă  venir : de la Welcome Party de Pernod Ricard Ă  la soirĂ©e William Grant & Sons en passant par la Backyard Party de Diageo pour n’en citer que quelques-unes, le choix est simplement dĂ©mentiel et le show Ă  tous les niveaux, du lieu choisi aux animations, en passant par les marques et drinks proposĂ©s. Imaginez des portfolios entiers rĂ©unis en un mĂȘme et gigantesque endroit oĂč vous pouvez naviguer comme bon vous semble entre les dizaines de marques et cocktails proposĂ©s, le tout sous la houlette d’un DJ Stormtrooper ou d’un groupe de reprises vintage. C’est juste exceptionnel. Et quand ce ne sont pas les marques qui s’affrontent Ă  coup de soirĂ©es respectives, ce sont carrĂ©ment les bars. Le Bar Fight Club organisĂ© par The 86 Company et Del Maguey Mezcal a ainsi rĂ©unit Ă  l’occasion d’une soirĂ©e grandiose, les Ă©quipes de la Candelaria (Paris), de l’Aviary (Chicago), du White Lyan (Londres), de l’Extra Fancy (Brooklyn), de l’ABV (San Francisco), du Black Pearl (Melbourne), et du Pastry War (Houston), chacun proposant sa carte et laissant le public voter pour son prĂ©fĂ©rĂ©. Immense coup de coeur pour ma part pour le White Lyan, connu pour ses cocktails sans glace ni jus de citrons, rĂ©frigĂ©rĂ©s en bouteilles et servis sans garnitures (ou juste un spray), mais avec prĂ©cision au poids (!) Ă  l’aide de balances de cuisine digitales…

Tales of the Cocktail, New Orleans.

Si ce billet vous a plu, je vous donne RDV dĂšs lundi pour la suite (au programme : les compĂ©titions, le shopping, les Spirited Awards, le Distillery Day, mon bilan et quelques conseils si vous voulez vous y rendre lors d’une prochaine Ă©dition !). Edit : la deuxiĂšme partie de l’article est en ligne, RDV ici !